研究表明:早期人类祖先不及现代猿类聪明

美媒称,新的研究表明,使我们最古老的早期人类祖先例如南方古猿区别于类人猿的,并不是优越的智慧。南方古猿不及现代猿类聪明。

据合众国际社网站11月13日报道,为了进行这项研究,科学家对头骨上让为大脑供血的动脉通过的孔洞进行分析,从而计算出流向大脑认知区域的血液量。研究人员利用人类和其他哺乳动物模型对他们的估算结果进行了校准,之后针对96具大猩猩头骨和11具南方古猿的化石头骨进行了计算。

11月13日发表在英国《皇家学会生物学分会学报》上的数据显示,与南方古猿相比,现代猿类得益于有更多血液流向大脑认知区域。

报道称,南方古猿即著名的“露西”化石所属的物种拥有比类人猿更为硕大的大脑。人类学家长期以来一直认为,较大的大脑意味着更强的认知功能和更高的智慧,但这一最新研究结果表明事实并非如此。

澳大利亚阿德莱德大学的生物学教授罗杰西摩说:“乍看起来,关注大脑体积似乎是合理的,因为它是衡量被称为神经元的脑细胞数目的指标。不过,认知不仅取决于神经元的数目,还取决于它们之间的连接即所谓的突触的数目。这些连接管理大脑内信息的流动,更多的突触活动导致更多的信息处理。”

很多年以来,事实已证明类人猿能完成令人印象深刻的认知任务。著名的大猩猩“科科”学会了手语,能理解1000多个手势。倭黑猩猩“坎齐”则学会了理解英语和英语句法,还制作了石制工具。

研究人员曾经认为,“露西”和她的近亲因为拥有与上述类人猿大小相同甚至更大的大脑,应该更聪明一些。

这项最新研究显示,像“科科”这样的大猩猩所获得的流向大脑半球的血流量大约是“露西”的两倍。西摩说:“比起单单依据大脑体积,血流量也许是衡量信息处理能力的更好指标,因此科科似乎更聪明一些。”

最早人类祖先长啥样

在科学家首次发现湖畔南方古猿化石遗迹近25年后,这个沉默的人类祖先终于迎来了属于自己的时刻。

在埃塞俄比亚工作的研究人员发现了一个几乎完整的古人类(包括智人及其灭绝的近亲)的头盖骨。这块化石可追溯至380万年前,揭示了人类尚未见过的南方古猿面孔,这一人种此前主要通过颌骨、牙齿和少量头部以下的骨头而为人所知。现在,标本上明显的特征暗示,人类的家谱可能需要修改。

根据一些记载,湖畔南方古猿是最古老的古人类,一些化石可以追溯到420万年前。多年来,作为阿尔法南方古猿的直系祖先,它在族谱中占据着关键的位置。阿尔法南猿被广泛认为是人类的祖先。根据现有化石的年代和特征,古人类学家认为,阿尔法种是通过被称为“后变”的进化过程产生的,即一个物种向另一个物种转化。新发现的化石推翻了这一理论。

美国克利夫兰自然历史博物馆的Yohannes Haile-Selassie和同事在埃塞俄比亚东北部一个叫作Woranso-Mille的阿尔法地区发现了这个头盖骨。它的牙齿和颌部的特征将它与之前已知的湖畔南方古猿的残片联系起来。化石上的生物有突出的脸、巨大的犬齿、突出的颧骨,头顶上的冠状突起固定着强健的颚部肌肉,还有一个狭长的脑壳,里面的脑容量相当于黑猩猩的大脑。这让研究者怀疑它属于一个成年的男性湖畔南方古猿。

那么,它如何颠覆传统的观点呢?在对新发现的头盖骨进行更完整的年代解剖学的基础上,Haile-Selassie和同事争论称,在埃塞俄比亚阿尔法地区一个叫作Belohdelie的地方发现的距今390万年的神秘额骨,也属于南方古猿阿尔法种。 如果这个假设是正确的,那么从420万到380万年前的化石中发现的南方古猿和生活在390万到300万年前的南方古猿,实际上在阿尔法地区重叠了至少10万年。

这意味着,湖畔南方古猿不可能通过后生作用进化为阿尔法南猿。相反,是阿尔法南猿从湖畔南方古猿中分离出来,并与其子代物种继续存在了一段时间。当一个物种的种群彼此隔离,并朝着不同的方向进化时,这种进化模式就是分支进化。

迄今为止,尚未发现其他阿尔法种遗骸如此古老。但问题是,只有一块湖畔南猿的额骨可以与新化石相比较,这就不能排除另一块湖畔南猿的额骨看起来像Belohdelie骨骼的可能性。作者表示,只有发现更多的化石面孔才能解决这个未知问题。(冯维维)